Африканские термиты.

Термиты. Современники динозавров.

Термиты встречаются по всему африканскому континенту – в тропических лесах, саваннах, на побережье, в горах и пустынях. Правда, в глаза они попадаются нечасто, потому что размером малы и живут скрытно. Поэтому–то и известны они меньше, чем слоны или страусы. Так что стóит рассказать о них поподробнее.

Семейная жизнь белых муравьёв термитов.

«Белыми муравьями» термитов называют в народе. Подобно муравьям, они живут большими семьями. Оставшись один, термит неизбежно погибает даже в самых благоприятных условиях. В каждой семье есть хотя бы одна пара, способная к размножению, а также их дети – бесплодные рабочие термиты и «солдаты».

Плодовитая самка (её называют «царицей») откладывает яйца. Много яиц! Ведь чем больше семья, тем она успешнее. Чаще всего царица в семье одна. Для выполнения своей роли её брюшко разрастается так, что самка становится раз в десять длиннее прочих термитов. Самка становится такой огромной и тяжёлой, что теряет способность ходить. Всю жизнь она проводит в особой камере, где охраняют, кормят и лелеют рабочие. Если такую царицу надо перенести в другое место, их сбегаются сотни, иначе им её не поднять.

Самка превращается, фактически, в машину по производству яиц. За год она откладывает их миллионы, у некоторых видов – каждые две секунды! Помимо такой царицы и её «супруга», в гнезде есть созревающие самцы и самки. Они, единственные в гнезде, крылаты и когда приходит пора, покидают его и основывают новые семьи.

«Солдаты» – защитники семьи, в основном – от муравьёв. У солдат мощные крепкие челюсти, иногда такие большие, что ими невозможно есть, и рабочие кормят своих защитников. Солдат своей широкой головой , словно пробкой, может полностью перекрыть врагу путь в узком тоннеле. Если повреждена стенка внешнего тоннеля, несколько солдат перекрывают пролом головами. У многих термитов «солдаты» стреляют в противника фонтанчиком ядовитой или клейкой жидкости. В ней есть и «вещество тревоги», которое мобилизует подмогу – новые отряды солдат. Если в стенке гнезда появится крупным пролом, из него немедля выбегают солдаты и занимают круговую оборону. Тем временем, позади них рабочие быстро ликвидируют аварию. Правда, этим они отрезают солдатам путь назад, в гнездо, и те обречены на гибель.

Деревянная диета.

В незапамятные времена предки термитов питались отмершей органикой – опавшей листвой, перегнойной почвой (как дождевые черви), навозом. Однако в природе есть ресурс, которого кругом полно, а желающих съесть его – раз-два и обчёлся. Это мёртвая древесина. Она состоит прочных волокон целлюлозы, которые перевариваются с большим трудом или вообще пищеварению «не по зубам». Термиты сумели перейти на эту диету и ушли от жёсткой конкуренции с многочисленными потребителями живых растений. Правда, в этом деле им кое-кто помог.

Как известно, даже мёртвая древесина постепенно перегнивает – её разлагают бактерии, грибки и прочие микроорганизмы. Некоторые, давным-давно попав в кишечник термитов, остались в нём жить. Тело насекомого даёт им неплохую защиту от врагов, засухи, и т. п. А за это они «взялись» перерабатывать безжизненную древесину в доступные для термитов вещества. В результате обе стороны сыты и довольны. Некоторые виды термитов стали «фермерами». В подземных гнёздах они устраивают плантации – выращивают грибки, похожие на плесень, и питаются ими.

Треть, а то и половина массы тела термита приходится на его полезных сожителей. Если лишить его этих «квартирантов» и дать вдоволь еды, он протянет недели две и погибнет от голода. Откуда набирают их себе термиты, которые только вылупились из яйца? Все члены семьи кормят друга полупереваренной пищей. Свою долю еды, богатой полезными микробами, получают и недавно появившиеся на свет.

Дом термитов, их крепость.

Предки термитов обитали, наверное, в гниющей древесине. Та обеспечивала их не только едой, но и создавала влажный микроклимат. У термитов покровы тела тонкие, и на открытом воздухе тело легко теряет влагу. Это создаёт насекомым немалые проблемы. Ведь даже самое большое бревно, в конце концов, оказывается съедено. Нужно искать новые запасы пищи и перебираться к ним. Но бегание по поверхности почвы, под лучами жаркого солнца для термитов смертельно опасно. Вот почему они перешли жить под землю, в постоянном гнезде. А к еде специально прокладывают дороги. Такой образ жизни обеспечивал им постоянную высокую влажность окружающего воздуха и давал защиту от врагов – пауков, змей, птиц, зверей.

У одних видов гнездо – это система камер, соединённых ходами. Другие термиты сооружают дополнительную защиту в виде надземных холмиков или прочных башен. Такое гнездо снаружи труднее вскрыть, оно помогает поддерживать нужный микроклимат. Песчинку за песчинкой в течение не одного месяца они укладывают слоями и скрепляют глиной со слюной. Дожди выравнивают уложенное. Иногда строятся столбики, окружённые стенами и покрытые общей крышей. Снаружи могут быть выступы, отверстия для вентиляции. Вокруг стройплощадки несут охрану солдаты.

Внутри дома есть помещения для царицы, для выкармливания потомства, грибного сада. Многие камеры разделены перегородками из жёваной древесины. В тропиках особенно впечатляют монолитные остроконечные термитники высотой до 8–9 метров! Разбросанные по саванне, серые и красные, они похожи на странные модерновые скульптуры. В старину африканцы, вскрывали такие термитники и выплавляли в них металл. Кстати, чтобы их взломать, нужны лом и недюжинная сила.

Термитники – сложные конструкции, в которых есть галереи, пологие спуски-пандусы, вентиляционные трубы, снаружи – оболочки для стекания дождевой воды. В Сахаре трубы термитников доходят до грунтовых вод. Спускаясь в эти «колодцы», насекомые пьют и выносят воду наверх, чтобы напоить сородичей. Гнездо устроено так, что в камерах для выведения молоди поддерживается стабильная температура и влажность. На крыше домика она может достигать +50°, но внутри него не подымается выше +30°.

Пора в путь-дорогу.

Часто термиты-«разведчики» обнаруживают такие залежи пищи, которые быстро не съесть. К примеру, толстенный ствол упавшего эвкалипта может достигать и весить десятки тонн! К такой «столовой» термиты прокладывают стабильные дороги – подземные тоннели. В отличие от наших тропинок и трасс, тоннели термитов более или менее прямые, без резких поворотов. Это позволяет тратить в походе за едой меньше сил и быстрее двигаться. Строители уплотняют и заглаживают рыхлые стенки, смазывают их смесью глины и слюны, убирают с дороги камешки. Передвигаясь вдоль дороги, термиты оставляют на ней пахучие метки, которые помогают ориентироваться в сплошной темноте тем, кто идёт следом.

Не всегда к еде можно подобраться из-под земли. Сухие ветви могут быть где-то на высоте в кроне, дрова сложены в поленнице и т.п. Короче говоря, чтоб не голодать, термитам приходится покидать своё уютное подземелье.

Поначалу, выйдя на поверхность, термит тут же возвращается, и вскоре из тоннеля появляются солдаты, мобилизованные химическими сигналами рабочих-разведчиков. Солдаты метят тропинку и выстраиваются вдоль обочины головами наружу. Под этой охраной пахучая тропа удлиняется, пока не достигнет цели. По ней начинается оживлённое движение. Рабочие отгрызают крупинки древесины и сносят их в гнездо.

Иногда такая дорога достигая длины 50 метров. Но термиты на открытом воздухе чувствуют себя дискомфортно. К тому же, при длинной дороге никакая охрана не спасает от бандитских шаек муравьёв и прочих хищников. Поэтому термиты из крупинок почвы, смоченных слюной, строят вдоль дороги стены и крышу. Они уплотняют и разглаживают их изнутри, заделывают все щели. Солдаты охраняют стройку – стоят на стенах, пока над трассой не появится крыша. В итоге получается полностью закрытый тоннель, похожий на толстый шнур. Он тянется по земле, ныряет в траву, поднимается по стволу дерева. Если где-то сбоку от трассы обнаруживается новый источник пищи, к нему строят ответвление тоннеля.

Термиты союзники или враги?

Люди настороженно относятся к «белым муравьям». Термиты разрушают любые деревянные сооружения и предметы. Для защиты древесины требуется специальная пропитка или замена – камнем, бетоном, металлом. Плюс к тому, термиты, прокладывая дороги и тоннели, повреждают кабели связи, резину, плёнку и пластик; в домах и на складах поедают картон и бумагу (книги, документы).

А вот в природе, особенно в тропиках, термиты – одно из главных звеньев круговорота веществ. Если бы не эти насекомые, почва бы покрылась слоем опавших веток, рухнувших стволов, и вся эта масса лежала бы веками мёртвым грузом. Термиты быстро перерабатывают её, возвращая в почву полезные вещества, и те становятся доступны для других организмов. Термиты перемешивают грунт, по их тоннелям в него легко приникают воздух и вода, необходимые обитателям почвы.

…Про всей Африке – от пустынь Алжира до саванн Танзании и ЮАР – учёные раскапывают останки огромных динозавров. Термиты – их ровесники. Но в отличие от жутких ящеров, дожили до наших дней и вполне процветают. И если бы не эти крошечные существа, облик африканской природы, наверняка, был бы иным.

Добавить комментарий

Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *